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Les voitures autonomes ne nous sauveront pas

05 juillet 2019

De meilleures solutions sont sous nos yeux

Lorsque vous lisez les déclarations cinglantes d’Elon Musk à propos de LIDAR, la technologie de balayage laser utilisée par la plupart des voitures autonomes, il est facile d’imaginer les mots sortir de la bouche de Donald Trump.

«Quiconque se fie au LIDAR est condamné. Doomed ", a déclaré le PDG de Tesla lors d'un événement destiné aux investisseurs en avril. “Capteurs coûteux qui sont inutiles. C’est comme avoir tout un tas d’appendices coûteux… vous verrez. »

LIDAR, abréviation de détection et de mesure de la lumière, est un capteur de faisceau lumineux qui, associé aux caméras et aux radars, aide les véhicules autonomes à «voir» leur environnement et à éviter les collisions. Presque tous les concurrents de Tesla considèrent le LIDAR comme un pilier essentiel des capacités sans conducteur. Pourtant, Musk affirme que les avancées dans les caméras à intelligence artificielle rendront LIDAR inutile. Comme Andrew J. Hawkins du Verge l’a souligné lors de l’événement du printemps dernier, Musk a une longue histoire de technologie. Il pense que c’est «boiteux». Mais souvent, les solutions les plus pratiques ne sont que cela - plutôt ennuyeuses.

Les voitures sans conducteur sont au sommet de l'aspiration technologique depuis des décennies. Mais inonder les routes avec des véhicules entièrement autonomes - si cela est même possible - ne réglera en rien nos problèmes de transport les plus pressants. Le rêve d’une voiture sans conducteur plus sûre et plus écologique, qui réduit le trafic et vous permet de faire une sieste, n’est toujours que cela: un rêve. En matière de transport, les meilleures solutions privilégient l'accessibilité et l'efficacité, et non le luxe personnalisé.

La technologie de conduite autonome continue de recevoir des milliards de dollars en financement et en publicité gratuite pour une raison simple et évidente: l’idée est cool. Néanmoins, même les PDG et les investisseurs les plus branchés savent qu'ils ont besoin de plus que du cache social pour vendre un produit.

Les partisans des technologies sans conducteur disent qu'en théorie, les voitures utiliseraient des capteurs et des algorithmes pour éliminer une grande partie des erreurs humaines qui conduisent à des accidents. Les véhicules communiqueraient les uns avec les autres et intégreraient des modèles de trafic afin de choisir des itinéraires causant moins d'embouteillage. La réduction de la circulation devrait réduire le temps de conduite et les émissions. Et permettre à un algorithme (plutôt qu'à des humains en plomb) de contrôler l'accélération et le freinage peut également réduire la consommation de carburant.

Le problème, cependant, est que même le propriétaire d’une Tesla haut de gamme ne peut pas vraiment se relever. La grande révélation, c'est qu'il est possible que nous n'ayons pas de voitures entièrement autonomes avant de nombreuses années.

Musk a récemment annoncé de manière audacieuse que Tesla aurait 1 million de voitures de «niveau 5» - Tesla parle comme des véhicules totalement autonomes qui ne nécessitent absolument aucune intervention humaine - sur la route d'ici la fin de 2020. Cette prédiction prouvera presque certainement Incorrect.

Selon la mathématicienne Hannah Fry, dans le livre Hello World: Être humain à l’ère des algorithmes, les capacités de conduite autonome de Tesla en 2018 sont plus proches du niveau 2. «C’est actuellement un véritable régulateur de vitesse», a-t-elle écrit. «[Je] vais freiner et accélérer sur l’autoroute, mais attend du conducteur qu’il soit alerte et attentif et prêt à intervenir à tout moment.» C’est un peu comme être un enseignant éduqué au volant - l’enfant au volant peut probablement gérer une rotation autour du bloc, mais vous feriez mieux d'être prêt à prendre le relais quand ils paniquent.

D'autres experts se demandent si une autonomie totale est même possible. Comme l'explique Hawkins, la plupart des entreprises du secteur s'efforcent de perfectionner leurs capacités de conduite autonome, à un niveau inférieur à celui atteint. Nous pourrions un jour expérimenter des voitures qui n’auraient pas besoin de notre aide, mais elles seront probablement limitées à certains quartiers à certaines heures et sous certaines conditions. Mais pour la plupart des gens, même le meilleur de notre technologie de pilote automatique actuelle est hors de portée.

La grande révélation, c'est qu'il est possible que nous n'ayons pas de voitures entièrement autonomes avant de nombreuses années.

La Tesla la moins chère est la Model 3, qui, selon la société, coûte 29 360 $ «après économies potentielles». En réalité, les coûts sont beaucoup plus élevés. Cette astuce «potentielle d’économies» est liée aux crédits d’impôt pour véhicules électriques et aux économies estimées sur l’essence. Mais le prix de base actuel indiqué sur le site Web de Tesla est de 39 900 dollars. Jeff Perez du site Web Motor1 a fouillé dans plus de détails sur les prix et a constaté que d'autres add-ons, allant des frais de livraison à la couleur de la voiture et à la «capacité totale de conduite autonome», valent des milliers de dollars supplémentaires.

Le prix élevé rend la perspective d'un avenir sans conducteur encore moins réalisable pour beaucoup. Mais la bonne nouvelle est que nous pouvons réduire le trafic, les émissions et les accidents de voiture d'une autre manière. Vous pourrez même lire un livre ou faire défiler Instagram en même temps.

Tout ce que les voitures sans conducteur sont supposées accomplir peut être réalisé de manière plus évolutive et plus accessible grâce à la vaste expansion des transports en commun.

Au lieu de créer des véhicules individuels qui conduisent un peu plus efficacement et causent un peu moins de trafic et d'émissions, nous pourrions faire en sorte que des tonnes de véhicules à passager unique ne soient plus sur la route en faisant en sorte que les navetteurs profitent des moyens de transport beaucoup plus sûrs déjà existants.

Le chercheur Todd Litman a constaté que le risque de décès était nettement moindre pour les trains de banlieue, les métros et les bus que pour les déplacements en voiture. Une autre étude réalisée par des chercheurs de l’Université de la Colombie-Britannique et de l’Université de Lund a indiqué que le fait de vivre sans voiture était l’action la plus efficace qu’une personne puisse entreprendre pour atténuer les effets des changements climatiques (à part avoir moins d’enfants).

Alors, pourquoi les villes américaines n’ont-elles pas investi et développé les transports en commun?

D'une part, le transit a besoin d'un relooking marketing. Les gens le voient comme mal entretenu, inefficace et, dans certains endroits, comme une appellation de classe économique inférieure. Ce n'est peut-être pas exact, mais pour beaucoup, le transit est exactement le contraire d'une nouvelle Tesla. D’autres se plaignent de la construction et de la mise en œuvre coûteuses, principalement parce que les États-Unis ne parviennent pas à construire des métros et des trains à grande vitesse abordables.

Tout ce que les voitures sans conducteur sont supposées accomplir peut être réalisé de manière plus évolutive et plus accessible grâce à la vaste expansion des transports en commun.

Ce ne doit pas être comme ça. Comme l'écrit Alon Levy dans CityLab, les métros et les rails légers qui réduisent le trafic, les décès et les émissions peuvent être construits à moindre coût, sur le modèle des réussites en Europe occidentale. Les villes américaines devraient d'abord donner la priorité au transport en commun.

Les voitures autonomes constituent une solution à la pièce de nos plus gros problèmes de transport. Si nous voulons vraiment réduire les décès accidentels, la circulation et les émissions nocives, l’extension du transport en commun est une solution beaucoup plus vaste et plus complète.

Il y aura toujours des gens prêts à payer pour les dernières technologies offertes par Musk et ses concurrents, mais la plupart d’entre nous ferions mieux de voter et de plaider en faveur d’un transport public à grande échelle. Qui sait: si les trains sont assez froids, Musk pourrait même en lancer un dans l'espace.