Ce qui fait une bonne carte

17 juillet 2019

Les cartes les plus utiles déforment ce qu’elles décrivent et laissent de côté des tonnes d’informations possibles.

Dès ses débuts, l’humanité a mis la pensée au monde: des œuvres rupestres représentant des animaux, des bâtons sur des bâtons et des os, et en particulier une grande variété de cartes, adaptées à différents usages, d’une petite carte de pierre portable trouvée en Espagne et utilisée navigation à pied vers les cartes flottantes en forme de bâton de bambou et de carapace utilisées par les habitants des îles Marshall pour naviguer en haute mer. Si différentes soient-elles, les meilleures cartes partagent les mêmes fonctionnalités. Ils ne sont pas toujours à l’échelle. Ils mélangent les perspectives. Ils décrivent aussi bien que la carte. Ils omettent des masses d'informations. Ce n’est pas simplement dû à l’ignorance ou au manque de sophistication technique: c’est par conception. Ce qui est inclus, ce sont exactement les informations dont les utilisateurs de la carte ont besoin, non encombrées par des informations dont ils n’ont pas besoin.

Prenez, par exemple, la carte du métro de Londres. La carte du métro de Londres de Harry Beck est entrée dans le monde en 1931 et a depuis été imitée par les systèmes de transport du monde entier. Il montre - mais déforme - un squelette simplifié des lignes de train, décrites comme des lignes s'étendant verticalement, horizontalement ou en diagonale, ne reflétant en aucune manière fidèlement leurs trajectoires.

La compréhension qui a inspiré la carte provient des schémas de circuits électroniques, un exemple fascinant de raisonnement analogique anachronique. La géographie n’a aucune importance pour l’électricité. Ce qui compte, ce sont les chemins et les connexions, les passerelles vers d'autres chemins. Même chose pour les navetteurs, se dit Beck. Ce dont avaient besoin les navetteurs, c’étaient les chemins d’une gare à l’autre et les liaisons avec d’autres lignes de métro, et non la précision géographique.

Sa conception a rencontré la résistance des pouvoirs en place mais a été un succès instantané auprès des navetteurs. C’est tellement lisible. Les lignes de tube sont codées par couleur. Les lignes horizontales, verticales ou diagonales sont faciles à suivre pour les yeux. Les arrêts sont indiqués par leur nom et des points perpendiculaires, et les connexions aux autres lignes de tubes sont clairement indiquées par des cercles.

La carte Tube n'inclut qu'une infime partie des informations possibles. Elle comprend exactement ce dont les utilisateurs ont besoin: des chemins et des points d'action, en particulier la commutation de lignes de tube, l'entrée ou la sortie. Il déforme les distances et les directions.

Les gens préféraient des cartes d’itinéraire schématiques montrant les chemins et les endroits pertinents pour tourner, même si les directions et les distances n’étaient pas décrites avec précision.

La carte du métro de Londres ajoute également des mots et des symboles. La plupart des bonnes cartes et diagrammes sont multimodaux, comme la conversation naturelle, qui utilise beaucoup plus que des mots, tels que l'intonation, les gestes et d'autres éléments du monde.

Les cartes peuvent être conçues à des fins multiples ou différentes pour des objectifs différents. Les cartes peuvent permettre de se frayer un chemin, explorer un environnement, planifier des excursions, réorienter la circulation, localiser des pistes cyclables et bien plus encore. Les cartes peuvent constituer une base pour expliquer l'histoire, comme les Aztèques l'ont fait dans leurs codex, montrant de manière colorée les migrations de leurs ancêtres dans l'espace et dans le temps.

Les cartes peuvent expliquer les guerres, comme les journaux l'ont fait pendant la Seconde Guerre mondiale, montrant jour après jour la taille, les mouvements et les alliances de troupes en Europe. Ils peuvent suivre la propagation de la maladie, première étape dans la recherche de la cause, comme l'a répété le célèbre médecin John Snow lors de l'épidémie de choléra à Londres en 1854. À l'époque, personne ne savait ce qui causait le choléra. Snow a demandé que chaque cas soit enregistré sur une carte du centre de Londres. Il a observé que de nombreux cas de choléra s'étaient regroupés autour de la pompe Broad Street et avait ordonné de retirer la poignée de la pompe.

Cela a pratiquement mis fin à l’épidémie tout en initiant la science de l’épidémiologie, toujours fortement basée sur des cartes. Les cartes peuvent favoriser les fouilles, les déductions, les découvertes et les prévisions, qu’il s’agisse de suivre la propagation de maladies ou de terroristes ou les trajectoires des ouragans. Ils peuvent permettre de comprendre les schémas de vote, la famine et les inondations, ainsi que des données démographiques telles que les mouvements de population et les disparités économiques. Ils peuvent permettre des explications sur les changements sociaux, religieux, politiques, linguistiques, génétiques et technologiques et leurs conséquences.

Les cartes d’itinéraire sont un cas particulier, mais commun. Les cartes d'itinéraire vous emmènent de A à B, d'un endroit à un autre. Bien avant les smartphones, deux étudiants diplômés en infographie, juste à côté de mon bureau, ont proposé une idée judicieuse: développer un algorithme pour générer des cartes de routage permettant aux gens de passer facilement de A à B.

À l'époque, les itinéraires personnalisés pouvant être téléchargés à partir de sites Web étaient superposés sur des cartes routières et étaient presque inutiles. Ils étaient à une seule échelle, de sorte que les zones difficiles d'accès aux allées et aux autoroutes étaient trop petites pour être vues, et que l'itinéraire lui-même était noyé dans un encombrement insignifiant.

Les étudiants avaient trouvé mon travail sur des croquis efficaces. Avec le travail d’autres personnes, nous avions montré que les gens produisaient, préféraient, et obtenaient de meilleurs résultats avec des cartes routières schématiques indiquant les chemins et les endroits appropriés pour tourner, même si les directions et les distances n’étaient pas décrites avec précision. La distance exacte et la direction sont moins importantes. Les étudiants ont appliqué ces principes pour créer un algorithme génial qui a rapidement produit un nombre énorme de As to Bs et que les utilisateurs en test bêta adorent. Ce fut le début de développements rapides dans la technologie cartographique.

Voici quatre règles de base pour la conception de cartes que nous avons extraites de cartes anciennes et modernes. La plupart ont été testés d'une manière ou d'une autre. Ensemble, ils se conforment aux deux principes de conception cognitive: ils permettent de s'assurer que la représentation correspond aux concepts ciblés et que la représentation est simple à utiliser pour les tâches ciblées.

Mappez des éléments et des relations dans un espace réel avec des éléments et des relations dans un espace de représentation. C’est la page, virtuelle ou réelle.

Incluez uniquement les informations utiles à la tâche, non encombrées par des informations non pertinentes pouvant distraire ou dérouter.

Exagérer, voire déformer, les informations utiles pour faciliter la recherche et le suivi.

Ajoutez des mots et des symboles lorsque cela est utile pour clarifier les informations critiques.

Ces règles empiriques s'appliquent également aux cartes et à de nombreux autres diagrammes. Ce sont les meilleures pratiques recueillies à partir d'observation, d'analyse et d'expérience.

Essayez de penser à des activités centrales dans nos vies qui n'impliquent pas de mouvement dans l'espace. Pas facile. Les cartes sont un moyen naturel de montrer l’espace, et comme l’œil voit rapidement les emplacements, les groupes et la direction, elles favorisent la déduction de phénomènes dans l’espace et de mouvements dans l’espace. L'espace et le mouvement dans l'espace constituent le fondement des processus individuels, sociaux, politiques, biologiques, chimiques et physiques. En simplifiant et parfois même en déformant la manière dont nous représentons l'espace et l'action dans l'espace, nous pouvons mieux comprendre et raisonner sur ces processus.